Het is de eerste keer dat Antwerpen zich gaststad mag noemen van het WK, dat om de drie jaar wordt gehouden. De Scheldestad haalde het verrassend van de Franse wijnstad Bourdeaux.

'Dit is het eerste 'urban' WK. We gaan hier geen wijngaarden bezoeken, maar de wijngaarden naar ons laten komen', zegt organisator William Wouters van de Belgische Sommeliersgilde. 'Antwerpen is een bruisende stad en dat past bij de evolutie van het beroep van sommelier de voorbije jaren. Ook de Belgische gastronomie is een troef.'

De 66 deelnemers kwalificeerden zich via 63 nationale en 3 continentale tornooien of preselecties. Voor België doet de Franse sommelier Antoine Lehebel van het Brusselse sterrenrestaurant Bon-Bon een gooi naar winst. Een duidelijke favoriet is er volgens de organisatoren niet, aangezien steeds meer kandidaten zich erg professioneel voorbereiden en er met steeds meer criteria rekening wordt gehouden.

Sommeliers zijn geen geldverspilling

'Met dit kampioenschap willen wij werkgevers overtuigen om een sommelier niet als geldverspilling te zien', stelt Andres Rosberg, voorzitter van de Association de la Sommellerie Internationale (ASI). 'Het beroep van sommelier is trouwens nooit veelzijdiger en populairder geweest. Je vindt ze niet alleen in restaurants en hotels, maar ook in sectoren als toerisme, journalistiek, wijnproductie, evenementen en sales. Bovendien vragen steeds meer klanten ernaar en is het beoordelen ervan democratischer geworden door de sociale media.'

Vandaag ondergaan de kandidaten een blinde smaaktest en een schriftelijk examen, dinsdag moeten ze laten zien hoe snel en accuraat ze in de praktijk kunnen werken, ook met 'moeilijke' klanten. De organisatie wijst erop dat niet alleen wijn aan bod komt, maar ook bier en andere dranken. Achttien kandidaten gaan vervolgens door naar de halve finale op woensdag. Vrijdag mogen drie deelnemers het uitvechten in de finale. Alleen dat laatste luik is publiek toegankelijk. Het WK vindt plaats in de Koningin Elisabehtzaal in Antwerpen.